Портал создан при поддержке Федерального агентства по печати и массовым коммуникациям.

ОТЧЕГО ВЫМЕРЛИ МАМОНТЫ

В материалах рубрики использованы статьи и сообщения следующих изданий: "New Scientist" (Англия), "Business Week", "Scientific American", "Popular Science", "Wired" (США), "Science et Vie" и "Sciences et Avenir" (Франция), а также информация из Интернета.

Около 11 тысяч лет назад, в конце эпохи плейстоцена, Северную Америку словно охватил мор. Вымерли почти все крупные животные - мамонты, гигантские ленивцы, верблюды... Загадка их исчезновения уже многие десятилетия волнует ученых (см. "Наука и жизнь" № 2, 1971 г.). Традиционные объяснения - либо животные вымерли из-за резкой смены климата, либо их повыбили доисторические охотники. Однако в последние годы возникла новая гипотеза, предложенная Россом Макфи, куратором отдела млекопитающих Музея естественной истории в Нью-Йорке.

По мнению Макфи, гиганты ледникового периода были уничтожены некой опасной болезнью. Его аргументы излагает американский журнал "Сайентифик америкен".

Обеспечим библиотеки России научными изданиями!

Могли ли изменения климата уничтожить крупную американскую фауну? За последние сто тысяч лет, судя по данным палеоклиматологии, Земля не раз претерпевала крупные и резкие перемены климата. Иногда за какие-нибудь сто лет средняя температура изменялась на 7-12 градусов (это в 12 раз больше столь много обсуждаемого "глобального потепления" наших дней). И никаких вымираний в эти периоды не отмечено.

Что же касается вины древних охотников, то 11-12 тысяч лет назад людей в Америке было совсем немного. Известно не более дюжины случаев находки каменных наконечников копий или стрел в костях мамонтов. Первые американцы жили в основном за счет съедобных плодов и кореньев, собирали птичьи яйца, охотились на мелких животных. Трудно предположить, что люди могли выбить, например, всех крупных ленивцев, распространен ных в то время от Мексики на юге до Юкона на севере.

Итак, Макфи предполагает, что гигантов уничтожила какая-то эпидемия, точнее эпизоотия, раз речь идет о животных. Но имеются ли в истории примеры таких болезней, которые уничтожали бы широкий спектр видов, да еще полностью? Да, такие случаи известны.

На Гавайских островах водятся несколько видов птиц цветочниц, причем часть видов живет на уровне моря, а часть - в горах. Примерно 150 лет назад туда случайно завезли малярийных комаров - их личинки оказались в воде, скопившейся на дне трюма корабля, пришедшего в Гонолулу то ли из Сан-Франциско, то ли из Мексики. Комары поселились в местных водоемах, размножились и принялись кусать местных птиц, и те начали целыми стаями гибнуть от не существовавшей до тех пор на островах птичьей малярии. Смертность составляла сто процентов. Поскольку комары не могут залететь высоко в горы, равнинные виды цветочниц вскоре вымерли, а горные существуют до сих пор. Однако, если горную цветочницу поймать и перевезти в клетке на равнину, вскоре ее кусает малярийный комар и птица гибнет.

Другие примеры вымирания из-за болезней связаны с амфибиями. В Панаме и Коста-Рике недавно исчезла оранжевая жаба, до середины 90-х годов бывшая там довольно обычной. Ее погубило неожиданно распространившееся грибковое заболевание.

В африканском заповеднике Серенгети практически вымерли дикие собаки, подцепив собачью чумку от домашних. Кое-где в Центральной Африке еще можно найти стаи диких собак, но зона их обитания значительно сократилась.

В начале прошлого века от чумы крупного рогатого скота на востоке Африки вымерли миллионы голов как домашнего скота, так и самых разных видов антилоп. Экосистемы этого региона до сих пор не совсем оправились от катастрофы.

В конце концов, такие массовые заболевания не раз затрагивали и наш собственный вид: от пандемии гриппа в конце Первой мировой войны погибли, по разным оценкам, от 20 до 40 миллионов человек. Можно вспомнить и европейские эпидемии чумы в средние века.

По мнению Макфи, нечто подобное могло произойти с крупными американскими млекопитающими времен плейстоцена. Иначе, спрашивает он, как объяснить, что за 500 лет или даже быстрее на всем протяжении континента - от северного берега Аляски до Огненной Земли - вымерли более 130 видов крупных млекопитающих?

С другой стороны, почему выжили близкие родственники погибших видов - олени, лоси, бизоны, мускусный бык, ламы? Во-первых, говорит Макфи, в их популяциях могли случайно оказаться особи, от природы иммунные к эпидемии, и после ее окончания они смогли восстановить численность этих видов. Во-вторых, не менее половины сохранившихся в Америке видов крупных млекопитающих живут и в Евразии. Например, лоси могли вымереть в Америке вместе с мамонтами, но их сородичи позже пришли из Азии, заняв освободившееся место. Если отсеять виды, которые могли восстановиться таким способом, то получается, что на американском континенте после катастрофы плейстоцена в Северной и Южной Америке сохранились лишь немногие виды сравнительно крупных животных: тапиры, ламы, снежные козы, антилопы-вилороги и еще несколько видов.

Ученый намерен, используя тонкие методы молекулярной биологии, поискать в останках вымерших гигантов либо ДНК и белки возбудителя предполагаемой суперэпизоотии, либо антитела к нему. Желательно, чтобы эти останки были как можно более "свежими", поэтому Макфи ищет кости мамонтов на острове Врангеля, где гиганты вымерли всего 4000 лет назад, и на Таймыре, где мамонты жили менее 10 000 лет назад. Пробы, высверленные из костей, будут подвергнуты анализу в лабораториях США.


Случайная статья


Другие статьи из рубрики «О чем пишут научно- популярные журналы мира»